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Relais entre les principales agglomérations du sud Charente-Maritime et du nord Gironde (Mirambeau, Montlieu-la-Garde, Montguyon, Saint-Savin), Montendre appartient à la zone d'emploi Sud-Charentes, une des moins peuplées de la région Poitou-Charentes.

La commune compte deux supermarchés (Intermarché et Super U et de nombreux commerces de proximité en centre bourg, qu’anime l’UCAIM, association de commerçants et d’artisans locaux.

Longtemps petit pôle industriel spécialisé dans les produits réfractaires (tuiles, briques, céramique), la commune s’est tournée dans les années 70 vers une activité de services et le tourisme.
Ce secteur est en plein développement, dans une région propice au tourisme vert.
La ville possède un Village de Vacances (60 gîtes) et un camping, gérés depuis 2003 par la société Escapade et accueille également un village vacances de la RATP pour les enfants et les adolescents.

S'ajoutent à ces infrastructures d'accueil le parc de Loisirs du lac Baron-Desqueyroux avec son bassin ludique, sa base nautique et ses nombreux départs de balades, pédestre, équestres ou en VTT.

L'agriculture reste cependant un secteur important, dans cette Haute Saintonge à dominante rurale.
Les terres cultivées sont couvertes de maïs, de blé et de tournesols, mais aussi de vignes  pour la fabrication du Cognac (secteur des « Bons bois ») et du Pineau mais aussi des vins de Pays.

La filière bois reste un secteur-clef en Haute Saintonge avec des exploitations destinées à la papèterie mais aussi de plus en plus à la filière bois-énergie (plantation et exploitation), notamment dans le cadre d’un programme annuel défini par le la Communauté des Communes de la Haute Saintonge.